既然西汉经历王莽篡汉,东汉为何不限制外戚专权?

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外戚,指的是封建王朝帝王的母亲和妻子方面的亲戚,因为亲近皇帝,自然容易显贵,从而掌握大权,尤其是继任皇帝还小的时候。大权在握后,人一般容易发飘,甚至不将皇帝看在眼里,自然就以悲剧收场。班固对西汉的外戚就十分感慨,说从汉高祖到汉平帝(后是皇太子孺子婴,再之后是王莽)二百年中,外戚后庭受宠闻名的有二十多人,但是能平安保全下来的,“唯文、景、武帝太后及邛成后四人而已”,其余不是被族灭,就是被流放。而这四人也是赶上了大汉国力强盛、帝王英明的时机,外戚不具备执掌朝堂的条件。

西汉因王莽篡国而灭亡,东汉自然会得到教训,光武帝刘秀的作为开国皇帝,自然不会犯这个错误,而且也比较强势,手下英才辈出,自然不会让外戚专权的事情出现。后宫也被其削减为皇后、贵人两个等级。贵人还能配金印紫绶,但俸禄也不过粟数十斛,而其余美人、宫人、采女,连品秩都没有。要是得不到皇帝的宠幸,只能泯然众人。充入后宫的人,也必须是“良家童女”、“姿色端丽,合法相者”,进而“择视可否”,即所谓“明慎聘纳,详求淑哲”,是有一套详尽的制度的。

到了汉明帝时,能够遵照这一点,永平三年立伏波将军马援的幼女为皇后,也是这一年,汉明帝令人在云台图画光武功臣二十八人,其中没有马援。他选了个好皇后,因父亲死后被冤枉,新息侯爵位被夺,所以比较早熟,一生俭朴,侍人和善,更是明白外戚显贵大多不会有好结果,所以对亲族约束十分严厉,也不允许皇帝给她的亲族封侯。“宫教颇修,登建嫔后,必先令德,内无出阃之言,权无私溺之授,可谓矫其敝矣”。直到汉章帝时,马援才算是被平反,追封忠成侯。但是,到了汉章帝以后,“渐用色授,恩隆好合,遂忘淄蠹”,皇后窦氏因无子而嫉妒,进谗言导致太子被废,其母自杀。

汉章帝十八岁即位,但死的时候才三十一岁,汉和帝十岁即位,无法亲政,窦太后临朝摄政,任命他的兄弟居亲要之地。弟弟窦宪为侍中,后因为派人刺杀入朝的齐王之子,被勒令闭门,担心被诛杀,于是趁着南匈奴单于请求攻击北匈奴的机会,请命出征,前后两次大败北匈奴,被封为大将军,窦笃为卫尉,窦景为执金吾,窦瑰光禄勋……东汉王朝外戚把持朝政由是开端。以窦宪为首强大外戚集团形成,于是窦宪有了不臣之心。后来汉和帝联合宦官,杀掉窦宪的爪牙,夺取了窦宪的权力,将其赶回封国,逼其自杀,宗族大部被流放。

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汉和帝死时二十七岁,才出生百天的幼子即位,他的皇后邓绥临朝摄政,任命他的哥哥邓骘车骑将军、仪同三司——这是仪同三司的开始。等到汉殇帝夭折,又立十三岁的汉安帝,继续临朝摄政。邓骘因征羌有功,拜大将军,加特进,邓氏一族多人封侯,食邑万户。邓骘还算得上不错的外戚,征召了很多名士,对邓绥的一些超规格的赏赐也拒绝接受,但邓绥却是因为自家兄弟的帮忙,一直压制着皇帝,直到去世,汉安帝欲收权,不久之后邓骘就被宦官诬陷,绝食而死,亲族或被杀,或流放。

汉安帝死死后,他的皇后阎姬临朝摄政,没有立汉安帝的儿子,而是立了更小的济北王的儿子刘懿为帝,让他的哥哥阎显任车骑将军,不久后就杀了汉安帝的舅父大将军耿宝,阎氏兄弟各居权要,把持朝政。可惜的是,短短两百余日,刘懿夭折,还未等他们新立皇帝,中黄门孙程等十九人就联合诛杀他们的党羽大长秋江京,立汉顺帝,阎姬被逐,阎氏兄弟兄弟被杀,家属被流放。

汉顺帝死后,两岁的儿子汉冲帝即位,他的皇后梁妠临朝摄政。梁家的外戚之路,从汉章帝时就开始了,汉和帝就是出自梁氏女,只不过那时候窦氏外戚掌权,打压梁氏,梁贵人及其父被杀,梁家人自然小心翼翼,这也是梁商为何在被汉顺帝任命为大将军后小心翼翼的原因。梁商去世,梁冀又被汉顺帝被任命为大将军。但梁冀是典型的官二代,他出生的时候,窦氏外戚早已伏诛,性格自然与其父不同,“性嗜酒,能挽满、弹棋、格五、六博、蹴鞠、意钱之戏,又好臂鹰走狗,骋马斗鸡”,等到手握大权后,更是无人能制。梁氏外戚集团是东汉外戚中执掌权力最长的,前后达二十余年,也是最显赫的。就以梁冀来说,冲帝夭折,立八岁的汉质帝,因被其称为“跋扈将军”,就毒死了汉质帝,再立十五岁的汉桓帝,益封万三千户。几年之后,太后归政,但汉桓帝还是不得不看梁冀的脸色,梁冀又增食邑,合计三万户,元嘉元年,“入朝不趋,敛履上殿,谒赞不名,礼仪比萧何;悉以定陶、成阳余户增封为四县,比邓禹;赏赐金钱、奴婢、采帛、车马、衣服、甲第,比霍光”,权势达到顶峰。除他自己外,梁氏“一门前后七封侯,三皇后,六贵人,二大将军,夫人、女食邑称君者七人,尚公主者三人,其余卿、将、尹、校五十七人”。等到汉桓帝联合宦官夺权,梁冀自杀,梁家被诛杀殆尽,只是金钱就抄出了三十多亿。

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汉桓帝死后无子,朝臣迎立汉灵帝刘协为帝,他的皇后窦妙临朝摄政,其父窦武为大将军;汉灵帝死,他的皇后何氏临朝摄政,大将军何进辅政,不过这两个外戚集团还未来得及巩固势力,把持朝政,就被宦官诛杀。东汉的皇帝不是不限制外戚专权,而是制度没有执行下去。简单来说,皇帝年幼不能视事,就只能靠太后,毕竟是自家人,总比外人可靠。但作为妇人,感情用事是不可避免的,她们更相信自己的亲人,依靠亲族来帮助掌控朝廷,这就给了外戚集团掌握大权的机会,以至于不断出现外戚专权的现象。

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